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Alamo Drafthouse Cinemas vend à Sony Pictures Entertainment

Sony Pictures Entertainment a acquis Alamo Drafthouse Cinema, la chaîne de cinéma qui a inspiré un public passionné avec ses cocktails créatifs, son menu varié et ses politiques strictes « pas de conversation, pas de SMS ». La société de médias a acquis Alamo Drafthouse auprès des propriétaires Altamont Capital Partners, Fortress Investment Group et de son fondateur Tim League.

Sous son nouveau propriétaire, Alamo Drafthouse sera géré par une division nouvellement créée, Sony Pictures Experiences. Dans un communiqué de presse vantant la vente, la société a déclaré qu’elle « renforce [Sony Pictures Entertainment’s] engagement de longue date en faveur des expositions théâtrales et des initiatives continues en matière de divertissement expérientiel. Alamo sollicitait discrètement des offres depuis plusieurs mois, mais avait du mal à trouver un acheteur.

Michael Kustermann d’Alamo Drafthouse restera PDG de la chaîne pionnière de salles de cinéma et dirigera Sony Pictures Experiences, relevant de Ravi Ahuja, président et directeur de l’exploitation de Sony Pictures Entertainment. Les 35 cinémas de la chaîne fonctionneront sous la marque Alamo Drafthouse. Fantastic Fest, propriété d’Alamo Drafthouse, son festival de films de genre populaire, est inclus dans l’acquisition et continuera également à être géré par Alamo Drafthouse. Le siège social de la société restera à Austin, au Texas. Il est implanté dans 25 zones métropolitaines.

« Nous croyons fermement qu’il est important d’impliquer les fans de divertissement en dehors de la maison de manière amusante et distinctive », a déclaré Ahuja dans un communiqué. « L’expérience cinématographique différenciée d’Alamo Drafthouse, sa marque admirée et sa communauté dévouée correspondent bien à cette vision. »

Sony s’est également lancé de manière plus agressive dans le domaine des expériences en direct. L’année dernière, il a lancé Wonderverse Chicago, un espace de divertissement immersif proposant des expériences de réalité virtuelle « Ghostbusters » et « Jumanji », des autos tamponneuses sur le thème « Zombieland », des simulateurs de course « Bad Boys » et d’autres attractions liées à ses films. Il a également annoncé une tournée itinérante en direct « Wheel of Fortune », basée sur le jeu télévisé très apprécié qu’il produit.

Fondée en 1997 par Tim et Karrie League en tant que théâtre de répertoire à écran unique à Austin, la compagnie est devenue la septième plus grande chaîne de théâtre en Amérique du Nord, accueillant plus de 10 millions de visiteurs chaque année. Comme de nombreuses chaînes de cinéma, Alamo a été durement touchée par la pandémie, de nombreuses salles étant contraintes de rester fermées ou de fonctionner à capacité limitée pendant des mois. Elle a déposé une demande de chapitre 11 en mars 2021 et est sortie de la faillite moins de quatre mois plus tard. Le box-office théâtral a souffert ces dernières années, car Hollywood a eu du mal à produire autant de films en raison des fermetures liées au COVID et plus tard des grèves des acteurs et des scénaristes de 2023. Cependant, Alamo, avec sa base de fans fidèles, s’en sort mieux que ses concurrents. L’année dernière, la chaîne de cinémas a enregistré une hausse de 30 % de ses recettes au box-office par rapport à l’année précédente, une amélioration bien plus substantielle que l’augmentation de 21 % enregistrée par l’industrie dans son ensemble.

« Nous sommes ravis d’unir nos forces à celles de Sony Pictures Entertainment pour élargir la vision de notre entreprise afin d’être le meilleur cinéma qui ait jamais existé ou qui existera jamais d’une manière dont nous ne pouvons que rêver », a déclaré League. « Ils ont un profond respect et une compréhension de la capacité du cinéma à stimuler la croissance et à créer un impact culturel durable, ce qui correspond parfaitement à tout ce que représente Alamo Drafthouse. »

Tom Rothman, président-directeur général de Sony Pictures, a été l’un des plus grands partisans de l’expérience cinématographique dans l’industrie cinématographique. Alors même que d’autres grands studios se lançaient de manière plus agressive dans le streaming, réduisant la fenêtre exclusive pendant laquelle leurs films étaient en salles ou y renonçant complètement, Rothman a insisté pour que ses films restent en salles.

« Alamo Drafthouse a toujours tenu en haute estime le métier de cinéaste et l’expérience théâtrale, qui sont des valeurs fondamentales partagées par nos sociétés. Je suis ravi que notre entreprise fasse cela », a déclaré Rothman.

Les termes financiers de l’accord n’ont pas été divulgués. Goldman Sachs a agi en tant que conseiller financier exclusif d’Alamo Drafthouse dans le cadre de la transaction.

Kustermann d’Alamo a salué l’accord comme étant historique. Et ce n’est peut-être pas le cas, mais c’est un moment rare dans l’histoire récente où un studio achète une chaîne de cinéma. C’est quelque chose qui a été facilité après que le décret Paramount, une décision antitrust de la Cour suprême de 1948 qui empêchait les sociétés de production cinématographique de posséder des sociétés d’exploitation, ait été autorisé à expirer en 2020. Mais ce n’est pas la première incursion de la société dans l’exploitation. Dans les années 1990, alors que la réglementation fédérale s’assouplissait, Sony possédait et exploitait la chaîne Lowes Theatre.

« Nous avons été créés par des cinéphiles pour des cinéphiles », a déclaré Kustermann dans un communiqué. « Nous savons à quel point cela est important pour Sony et cela constitue une preuve supplémentaire de leur engagement envers l’expérience cinématographique. Ensemble, nous continuerons à innover et à offrir de nouvelles opportunités passionnantes à nos coéquipiers et aux cinéphiles.

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