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Un travailleur examine un bassin de recyclage des eaux usées dans l'usine de liquéfaction du charbon de CHN Energy à Ordos, dans la région autonome de Mongolie intérieure, au nord de la Chine, le 11 avril 2019.

Xinhua | via Getty Images

BEIJING – La Chine a bien plus à s'inquiéter chez elle que sa politique étrangère. Certaines entreprises liées à l'énergie dans le pays se sont retrouvées prises dans un cycle économique qui montre à quel point il peut être difficile pour les mesures de relance d'aider l'économie sous la forme de prêts bancaires.

La deuxième économie du monde s'est contractée de 6,8% au premier trimestre au plus fort de la pandémie de coronavirus. Parmi les nombreuses mesures visant à soutenir la croissance, les autorités ont souligné à plusieurs reprises comment les banques doivent prêter davantage aux petites entreprises privées par rapport aux géants d'État.

Dans le même temps, Pékin a intensifié ses efforts pour développer les énergies renouvelables, ce qui peut finalement donner à la Chine un avantage dans les technologies mondialement recherchées. Mais le coronavirus a rendu les banques et les investisseurs plus prudents quant à l'investissement dans de telles technologies non éprouvées, et l'histoire indique que les défis sont profonds pour toute entreprise privée qui pourrait vouloir profiter de cette opportunité de croissance.

La Chine est le plus grand consommateur mondial de charbon et représente près de la moitié des investissements mondiaux dans les énergies renouvelables. En ce qui concerne des technologies spécifiques telles que la valorisation énergétique des déchets, l'énergie solaire et éolienne ou les piles à combustible à hydrogène, les scientifiques des États-Unis vers l'Europe parlent généralement de progrès rapides dans les énergies renouvelables chinoises, ce qui a contribué à réduire les coûts.

Il est moins clair quelle technologie gagnera finalement l'échelle nécessaire pour une utilisation généralisée. Mais la Chine en essaie autant que possible. Le gouvernement souhaite que les combustibles non fossiles représentent au moins un cinquième de l'énergie en dix ans et vise à accroître la sécurité nationale en réduisant les importations d'énergie.

"La capacité installée d'énergie renouvelable (ER) de la Chine est la plus élevée au monde, mais il n'y a pas de directives pour l'utilisation des énergies renouvelables dans le cadre énergétique national, en raison d'un manque de planification et d'un système énergétique global largement rigide", Guido D. Giacconi, national Le président du groupe de travail sur l'énergie de la Chambre de commerce de l'Union européenne en Chine (EUCCC), a déclaré dans un communiqué il y a quelques semaines.

Il a souligné que le plan de relance de l'infrastructure post-coronavirus de la Chine a été mis à jour pour inclure les projets de transfert et de stockage d'énergie.

"La transition énergétique n'est plus seulement une priorité pour la décarbonisation et le changement climatique", a-t-il déclaré. "C'est désormais un moyen pour la Chine d'atteindre ses objectifs de leadership économique, politique et technologique à long terme."

Équilibrer une politique plus souple avec un risque limité

Pour les entreprises privées chinoises qui souhaitent participer à cette croissance, le simple fait d'être dans la bonne industrie n'est pas une garantie. Cela est dû à un réseau complexe d'intérêts et à des systèmes sous-développés de gestion des risques – et à la transmission du capital.

Tout d'abord, il y a une question de flux de trésorerie.

"Les POE (entreprises privées) ont vraiment cet inconvénient de refinancer les coûts par rapport aux entreprises publiques", a déclaré Apple Li, directeur de S&P Global Ratings, lors d'un entretien téléphonique. "En particulier dans le secteur des services publics, les investissements sont assez élevés et l'effet de levier est assez élevé. Cela dépend vraiment de la façon dont les entreprises peuvent obtenir un financement auprès des banques et également régler les comptes débiteurs de leurs contreparties."

Les banques chinoises préfèrent prêter à des entreprises publiques moins risquées et doivent elles-mêmes réaliser des bénéfices. Les entreprises privées dotées de technologies potentiellement innovantes mais largement non éprouvées peuvent être trop risquées pour les banques, dont les plus grandes sont publiques. Les principales sociétés énergétiques chinoises appartiennent à l'État.

La réglementation sous-développée a permis à de nombreuses entreprises d'emprunter et de se développer trop rapidement, jusqu'à ce que les autorités chinoises commencent à resserrer les restrictions sur l'effet de levier il y a trois ans, selon Zhu Chunyang, directeur exécutif, analyste en chef des services publics et de l'environnement au centre de recherche et développement de China Merchants Securities.

"La transition énergétique n'est plus seulement une priorité pour la décarbonisation et le changement climatique. C'est désormais un moyen pour la Chine d'atteindre des objectifs de leadership économique, politique et technologique à long terme."

Guido D. Giacconi

président national, groupe de travail sur l'énergie de la Chambre de commerce de l'Union européenne en Chine (EUCCC)

Le China Times Securities Times a souligné la semaine dernière que 122 actions continentales, appelées actions A, avaient un prix de l'action inférieur à 2 yuans, en dessous de la moyenne de 9,47 yuans par action. Plusieurs sont dans des activités liées à l'énergie, dont deux sont des filiales du groupe Shenwu, qui développe des technologies pour une utilisation plus efficace du charbon, des déchets en énergie et la production d'hydrogène à partir de centrales. À elles seules, les deux filiales avaient une fois évalué à un marché d'environ 61 milliards de yuans (8,7 milliards de dollars) à leur apogée en 2017, selon les données de Wind Information. Au cours des dernières semaines, cette évaluation était inférieure à 1 milliard de yuans.

Le manque de capitaux a contraint de nombreux projets de Shenwu à s'arrêter, a déclaré fin avril Ruan Liming, doyen adjoint et directeur de la recherche scientifique à l'institut de recherche de la société basée à Pékin, quelques jours seulement après la reprise des travaux de l'entreprise. épidémie de coronavirus.

L'entreprise a mis beaucoup plus de temps que d'autres à reprendre ses activités, car certaines de ses opérations se trouvent à Hubei, la province où la maladie de Covid-19 est apparue pour la première fois à la fin de l'année dernière. Depuis, la maladie a infecté plus de 6,2 millions de personnes et tué plus de 375 000 personnes dans le monde.

Les banques disent que nous ne remplissons pas les conditions pour obtenir un prêt, a déclaré Ruan. La société s'attend à ce que si elle peut obtenir de 500 millions à 1 milliard de yuans, alors au moins quatre projets peuvent se poursuivre, permettant à de nouvelles commandes d'entrer.

Pour l'instant, l'entreprise de plus de 20 ans essaie simplement de rester en vie, réduisant son effectif à l'échelle nationale – qui était de 4000 ans il y a trois ans – à environ 500 personnes et négociant avec des investisseurs potentiels, y compris ceux affiliés à l'État.

Shenwu fait également face à de nombreux procès à la suite des tensions financières, selon les documents consultés via Wind Information. Cela contraste avec la reconnaissance très médiatisée il y a plusieurs années par les principaux ministères du gouvernement en tant que pionnier de l'industrie. L'Agence internationale de l'énergie a également souligné la croissance de Shenwu dans un article en 2016 décrivant la valeur de ces «sociétés de services énergétiques (escos)».

Un an plus tôt, un document rédigé par des chercheurs du Pacific Northwest National Laboratory, du Lawrence Berkeley National Laboratory et du comité ESCO de la China Energy Conservation Association a souligné que pour obtenir des projets, ces entreprises devaient acquérir elles-mêmes des capitaux et partager les économies d'énergie avec leurs clients industriels, ce qui exerce une «pression financière considérable» sur les entreprises.

Plus récemment, avec la croissance de l'industrie, certaines entreprises ont pu utiliser un modèle différent dans lequel elles n'ont pas besoin d'investir et peuvent peut-être obtenir du financement auprès des banques, Meredydd Evans, l'une des régions du Pacifique. Des scientifiques chevronnés du Nord-Ouest ont déclaré lors d'une interview téléphonique le mois dernier. Pourtant, a-t-elle noté, l'industrie dépend principalement du capital-investissement.

Défis de la gestion financière

Ce n'est pas que les entreprises ne disposent pas de la technologie, a déclaré Junjie Zhang, directeur du centre de recherche environnementale de l'Université Duke Kunshan située près de Shanghai, lors d'un entretien téléphonique. "Le défi est que, pouvez-vous trouver un bon modèle financier qui peut rendre le projet durable et gérable, et en fait de nombreuses entreprises environnementales, elles ont échoué dans le modèle financier lorsqu'elles traitent de ces projets (partenariat public-privé)."

Avec la bonne incitation, les conglomérats d'État peuvent être assez innovants car ils n'ont pas à se soucier des contraintes financières à court terme, a déclaré Zhang.

Les recherches de son équipe sur les innovations environnementales basées sur les dépôts de brevets ont révélé que les trois principales sociétés appartenaient toutes à l'État: PetroChina, China Metallurgical et China National Grid.

Les entreprises publiques évoluent plus facilement

Cette présence de l'État est un autre défi auquel les entreprises privées de technologie de l'environnement peuvent faire face. Le gouvernement autoritaire à parti unique chinois a progressivement réduit la propriété de l'État au cours des 40 dernières années, bien que les critiques disent que le processus s'est inversé ces dernières années. Aujourd'hui, la majorité des emplois et de la croissance économique proviennent d'entreprises privées.

Mais les entreprises publiques dominent toujours. Leur part des émissions d'obligations de sociétés a augmenté au premier trimestre à 91%, tandis que celle des entreprises privées est tombée à 9% du total, contre 11% au trimestre précédent, selon Fitch Ratings.

Jenny Huang, directrice de la recherche d'entreprise en Chine chez Fitch, a souligné dans une interview téléphonique que le coronavirus a rendu les investisseurs plus prudents, ils préfèrent donc les participations affiliées à l'État. L'année dernière, elle a déclaré que de nombreuses entreprises privées souhaitaient bénéficier de l'identité d'une entité publique et ont donné aux investisseurs publics le contrôle de l'entreprise, même s'ils ne détenaient qu'une participation minoritaire.

La route à parcourir reste difficile pour bon nombre de ces entreprises.

Pour une entreprise privée de technologie environnementale, recevoir un investissement d'un groupe énergétique provincial lui a permis d'obtenir des perspectives «positives» de S&P Global Ratings en septembre. Mais en mai, S&P a abaissé ses perspectives à "stables" sur ce qui est maintenant connu sous le nom de Zheneng Jinjiang Environment en raison de "la capacité de génération de trésorerie affaiblie et l'augmentation de l'effet de levier sur les produits de valorisation énergétique des déchets financés par la dette".