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Affaire Simon : un haut responsable pensait que Johnson ne pouvait pas diriger sur Covid

  • Par Paul Seddon
  • Journaliste politique

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Boris Johnson a nommé Simon Case (à gauche) son secrétaire de cabinet en septembre 2020

Le plus haut fonctionnaire britannique a déclaré en privé à ses collègues que Boris Johnson « ne peut pas diriger » au plus fort de la pandémie de Covid.

Dans des messages WhatsApp de septembre 2020 divulgués dans le cadre de l’enquête Covid, Simon Case a déclaré que l’ancien Premier ministre « change d’orientation stratégique chaque jour ».

Il a ajouté qu’il rendait le gouvernement « impossible » et que « nous ne pouvons pas le soutenir dans cette approche ».

“Je suis à bout de forces”, a-t-il écrit, qualifiant les autres ministres de “faibles”.

Au cours d’une journée riche en preuves explosives, l’un des anciens collaborateurs de M. Johnson a également déclaré qu’il pensait que M. Johnson s’était demandé pourquoi l’économie était détruite “pour des gens qui mourront de toute façon bientôt”.

L’assistant, Imran Shafi, a déclaré à l’enquête qu’il pensait que l’ancien Premier ministre avait fait cette remarque lors d’une réunion avec le chancelier de l’époque, Rishi Sunak, en mars 2020, à peu près au moment du premier confinement du Royaume-Uni.

Une note de Shafi dans son journal déclarait : « Nous tuons le patient pour nous attaquer à la tumeur. [taken to mean large numbers of people] qui va mourir – pourquoi détruisons-nous l’économie de gens qui, de toute façon, mourront bientôt.”

Lorsqu’on lui a demandé qui avait fait cette remarque, l’assistant a répondu : “Je ne peux pas le dire avec certitude, je pense que c’était l’ancien Premier ministre”.

Les tensions au sommet du gouvernement ont été mises à nu dans une série de messages WhatsApp, de courriels et de notes de journal.

Le secrétaire privé principal de M. Johnson, Martin Reynolds, a envoyé un e-mail à environ 200 employés pour un événement de boissons « apportez votre propre boisson alcoolisée » dans le jardin n° 10 en mai 2020, au plus fort de la pandémie.

M. Reynolds s’est excusé d’avoir envoyé l’e-mail, ajoutant qu’il était “totalement faux”.

Il a également évoqué les difficultés rencontrées à Downing Street au cours des premiers mois de la pandémie, ajoutant qu’il y avait des “politiques internes divergentes” à cause de l’ancien principal conseiller de M. Johnson, Dominic Cummings.

Il a ajouté que le gouvernement avait été incapable de faire face à l’ampleur de la crise et que le Cabinet Office de l’époque n’avait pas réussi à coordonner correctement le rôle des différents départements.

Dans d’autres témoignages entendus par l’enquête :

  • Il est apparu que M. Reynolds avait activé la fonction de disparition des messages dans un groupe WhatsApp créé pour tenir Boris Johnson informé de la réponse de Covid.
  • Il a activé cette fonction en avril 2021, environ un mois avant la première annonce de l’enquête publique.
  • Il a déclaré qu’il ne pouvait pas « se rappeler exactement » pourquoi il avait fait cela, mais il était peut-être inquiet des fuites dans les médias.
  • Il a également déclaré qu’il y avait “un certain malaise” concernant les projets de restructuration de la fonction publique et de suppression de certains fonctionnaires.
  • Sir Patrick Vallance, le conseiller scientifique en chef du gouvernement pendant la pandémie, a qualifié M. Johnson de « faible et indécis » dans son journal.

Un élément de preuve clé est venu sous la forme d’un échange WhatsApp en septembre 2020 entre M. Case, M. Cummings et Lee Cain, l’ancien directeur des communications de M. Johnson.

Dans le fil de discussion, M. Case, le secrétaire du cabinet, écrit qu’il est “à bout de souffle” avec les changements de politique venant du Premier ministre.

“Lundi, nous avions tous peur du retour du virus comme en Europe, en mars, etc. – aujourd’hui, nous étions en mode ‘laissez-le déchirer’ parce que le Royaume-Uni est pathétique, a besoin d’une douche froide, etc.”, a-t-il écrit.

“Il [Boris Johnson] ne peut pas diriger et nous ne pouvons pas l’aider à diriger avec cette approche. Le capitaine de l’équipe ne peut pas changer la décision sur les gros jeux tous les jours.”

Il a ajouté que « l’équipe faible » au cœur de la réponse au Covid – y compris le secrétaire à la Santé de l’époque, Matt Hancock, et le secrétaire à l’Éducation de l’époque, Sir Gavin Williamson – « ne peut pas réussir » dans ces circonstances.

“Le gouvernement n’est pas vraiment si difficile, mais ce type rend vraiment cela impossible”.

Lors d’un échange antérieur datant de juillet 2020, alors qu’il était secrétaire permanent n°10, M. Case a déclaré que M. Johnson voulait “déclarer que nous avons dépassé Covid et que tout ira bien”.

Faisant référence aux présidents des États-Unis et du Brésil de l’époque, il a ajouté : « Cela risque de devenir fou et dangereux au niveau Trump/Bolsonaro ».

Source des images, Enquête Covid-19

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Une note d’Imran Shafi a enregistré une rencontre en mars 2020 entre Boris Johnson et Rishi Sunak

M. Cummings doit témoigner mardi, aux côtés de M. Cain – qui devait témoigner lundi mais l’audience a été dépassée.

Ailleurs, l’enquête a appris que les collaborateurs de M. Johnson avaient tenté d’amener les principaux conseillers scientifiques du pays à participer à une conférence de presse avec M. Cummings au sujet de son voyage de confinement au château de Barnard, dans le comté de Durham.

Dans son journal, Sir Patrick a déclaré que les conseillers avaient tenté de le “forcer”, ainsi que le médecin-chef de l’Angleterre, Sir Chris Whitty, à participer – mais cela a apparemment été annulé par M. Cummings lui-même.

M. Case, qui est secrétaire de cabinet depuis septembre 2020, devrait témoigner dans le cadre de l’enquête mais est actuellement en congé de maladie.

Un porte-parole du Cabinet Office a déclaré plus tôt ce mois-ci qu’il prenait une « courte période de congé » et qu’il « devait retourner au travail dans quelques semaines ».

M. Johnson, ainsi que son successeur Rishi Sunak, devraient également témoigner à l’enquête plus tard cet automne.

Un groupe représentant les familles endeuillées par Covid a déclaré qu’il était “difficile de suivre le nombre de révélations horribles” qui ont émergé de l’enquête.

“Alors que le numéro 10 se disputait le pouvoir, ils se sont résignés à un nombre effarant de morts à travers le pays”, a ajouté un porte-parole.