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WASHINGTON (Reuters) – Le secrétaire américain au Travail, Alexander Acosta, a été contraint mardi par les démocrates de démissionner après avoir traité le dossier d'une affaire d'abus sexuel contre le financier Jeffrey Epstein il y a une dizaine d'années. Il a qualifié les crimes d'Epstein "d'horribles. ”

Dans le même temps, le président Donald Trump a salué le travail accompli par Acosta au sein de son administration, déclarant aux journalistes à la Maison-Blanche: "Je peux vous dire que pendant deux ans et demi, il n'a été qu'un excellent secrétaire au travail." Mais Trump a ajouté que le succès d'Acosta était dû à partie à la performance de l'économie américaine.

Dans sa déclaration publiée sur Twitter, Acosta a déclaré: "Je suis heureux que les procureurs de New York avancent avec une affaire basée sur de nouvelles preuves."

Lundi, des accusations fédérales de traite à des fins sexuelles ont été portées contre Epstein, soulevant de nouvelles questions sur le traitement par Acosta d’une affaire liée en Floride en 2008. Les procureurs fédéraux, dont Acosta, ont conclu un accord de plaidoyer avec Epstein qui a depuis été examiné de manière trop clémente.

"Avec les preuves disponibles il y a plus de dix ans, les procureurs fédéraux ont insisté pour qu'Epstein aille en prison, s'enregistre en tant que délinquant sexuel et avertisse le monde qu'il était un prédateur sexuel", a écrit Acosta sur Twitter.

Le chef démocrate du Sénat, Chuck Schumer, la présidente de la Chambre des États-Unis, Nancy Pelosi, et d’autres démocrates influents au Congrès, ont déclaré qu’Acosta devait se retirer. Schumer a également appelé Trump pour expliquer sa relation passée avec Epstein.

"J'appelle la secrétaire Acosta à démissionner", a déclaré Schumer dans un discours prononcé devant le Sénat. "Il est maintenant impossible pour quiconque de faire confiance à la capacité du secrétaire Acosta de diriger le ministère du Travail."

"S'il refuse de démissionner, le président Trump devrait le renvoyer", a ajouté Schumer.

Dans un tweet de lundi tardif, Pelosi a déclaré: "En tant que procureur des États-Unis, il s'est engagé dans un accord abusif avec Jeffrey Epstein, qui a gardé secrète le secret des jeunes victimes courageuses les empêchant de demander justice."

Il n'était pas clair si les républicains au Congrès soutiendraient Acosta. Lundi soir, le sénateur républicain Mitt Romney a déclaré qu'il s'abstiendrait de tout commentaire en attendant la fin de l'enquête.

La conseillère principale de la Maison Blanche, Kellyanne Conway, a qualifié les crimes présumés d’Epstein de "dégoûtants", mais a ajouté que M. Trump "n’a manifestement pas participé à l’affaire, ne connaissait pas Acosta à ce moment-là et ne l’avait pas suivie de très près".

Pendant ce temps, le procureur général américain William Barr ne se récusera pas pour participer au nouvel acte d’accusation, a déclaré mardi un responsable du ministère de la Justice.

Les représentants d’Acosta n’ont pas répondu à une demande de commentaires.

Les procureurs américains de New York ont ​​accusé Epstein, 66 ans, de trafic de personnes à caractère sexuel dans un acte d'accusation précisant comment il avait attiré des dizaines de filles, dont certaines âgées de 14 ans à peine, dans ses maisons de luxe et les avait forcées à commettre des actes sexuels. Epstein a plaidé non coupable.

FILE PHOTO – La Présidente de la Chambre, Nancy Pelosi, s’adresse aux médias au cours de sa conférence de presse hebdomadaire sur Capitol Hill à Washington, États-Unis, le 27 juin 2019. REUTERS / Leah Millis

La question de Schumer au sujet de la relation de Trump avec Acosta faisait référence à un article paru dans un magazine de New York en 2002 dans lequel Trump aurait déclaré qu'Epstein "était un" homme formidable "qui aimait les femmes" plus jeunes "."

L’avocat américain du district sud de New York, qui a présenté le dernier acte d’accusation, a déclaré que le bureau n’était pas lié par l’accord conclu en 2008 par la Floride avec Acosta, alors procureur américain du district sud de la Floride.

Cet accord permettait à Epstein de plaider pour une infraction moindre. Il a passé 13 mois dans une prison de comté en Floride avec permission pendant la journée et a dû s'inscrire en tant que délinquant sexuel.

Le dossier d’Epstein a de nouveau attiré l’attention plus tôt cette année après que le Miami Herald ait annoncé l’accord de plaidoyer et la lutte en cours pour les victimes présumées au sein du mouvement #MeToo qui a dévoilé des abus sexuels et du harcèlement commis par des hommes puissants.

En février, un juge fédéral de Floride a déclaré que l’accord de 2008 violait les droits des victimes.

Epstein a la réputation de socialiser avec des politiciens, des scientifiques et des membres de la royauté, avec des amis parmi lesquels Trump, l’ancien président Bill Clinton et, d’après des documents judiciaires, le prince britannique Andrew. Aucune de ces personnes n'a été mentionnée dans l'acte d'accusation.

Clinton ignorait complètement les "crimes terribles" d’Epstein et ne lui a pas parlé depuis "plus de dix ans", a déclaré son porte-parole dans un communiqué publié lundi.

Conway a déclaré qu'elle avait discuté de l'affaire avec Trump tôt mardi et que le président lui avait dit qu'il n'avait pas eu de contact direct avec Epstein depuis des années.

FILE PHOTO – Le secrétaire américain au Travail, Alexander Acosta, participe à un forum appelé Generation Next au bâtiment exécutif de Eisenhower à Washington, États-Unis, le 22 mars 2018. REUTERS / Leah Millis

"Il ne pense pas qu’il a parlé ou vu avec lui dans 10 ou 15 ans", a-t-elle déclaré à la presse.

Acosta occupe le poste de secrétaire du travail de Trump depuis avril 2017. Son rôle dans l'accord avec la Floride a été évoqué lors de son audience de confirmation devant le Sénat dirigé par les républicains.

Susan Heavey, Richard Cowan, Roberta Rampton, Doina Chiacu et Sarah N. Lynch; Édité par Susan Thomas, Jeffrey Benkoe et David Gregorio

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