Un virus qui ne montre aucun signe de disparition, des variantes capables d’esquiver les défenses de l’organisme et des vagues d’infections deux, voire trois fois par an – c’est peut-être l’avenir de Covid-19, craignent désormais certains scientifiques.

Le problème central est que le coronavirus est devenu plus apte à réinfecter les gens. Déjà, les personnes infectées par la première variante d’Omicron signalent des deuxièmes infections avec les nouvelles versions de la variante – BA.2 ou BA2.12.1 aux États-Unis, ou BA.4 et BA.5 en Afrique du Sud.

Ces personnes pourraient avoir une troisième ou une quatrième infection, même au cours de cette année, ont déclaré des chercheurs lors d’entretiens. Et une petite fraction peut avoir des symptômes qui persistent pendant des mois ou des années, une condition connue sous le nom de Long Covid.

“Il me semble probable que ce sera en quelque sorte un schéma à long terme”, a déclaré Juliet Pulliam, épidémiologiste à l’Université de Stellenbosch en Afrique du Sud.

“Le virus va continuer d’évoluer”, a-t-elle ajouté. “Et il y aura probablement beaucoup de gens qui auront de très nombreuses réinfections tout au long de leur vie.”

Il est difficile de quantifier la fréquence à laquelle les gens sont réinfectés, en partie parce que de nombreuses infections ne sont plus signalées. Le Dr Pulliam et ses collègues ont recueilli suffisamment de données en Afrique du Sud pour dire que le taux est plus élevé avec Omicron que celui observé avec les variantes précédentes.

Ce n’est pas comme ça que ça devait être. Plus tôt dans la pandémie, les experts pensaient que l’immunité contre la vaccination ou une infection antérieure préviendrait la plupart des réinfections.

La variante Omicron a anéanti ces espoirs. Contrairement aux variantes précédentes, Omicron et ses nombreux descendants semblent avoir évolué pour esquiver partiellement l’immunité. Cela laisse tout le monde – même ceux qui ont été vaccinés plusieurs fois – vulnérables à de multiples infections.

“Si nous le gérons comme nous le gérons actuellement, la plupart des gens en seront infectés au moins deux fois par an”, a déclaré Kristian Andersen, virologue au Scripps Research Institute de San Diego. “Je serais très surpris si ce n’est pas comme ça que ça va se passer.”

Les nouvelles variantes n’ont pas altéré l’utilité fondamentale des vaccins Covid. La plupart des personnes qui ont reçu trois ou même seulement deux doses ne tomberont pas suffisamment malades pour avoir besoin de soins médicaux si elles sont testées positives pour le coronavirus. Et une dose de rappel, comme un combat précédent avec le virus, semble diminuer le risque de réinfection – mais pas de beaucoup.

Au début de la pandémie, de nombreux experts ont fondé leurs attentes à l’égard du coronavirus sur la grippe, l’ennemi viral qui leur est le plus familier. Ils ont prédit que, comme pour la grippe, il pourrait y avoir une grande épidémie chaque année, très probablement à l’automne. Le moyen de minimiser sa propagation serait de vacciner les gens avant son arrivée.

Au lieu de cela, le coronavirus se comporte davantage comme quatre de ses cousins ​​​​étroitement liés, qui circulent et provoquent des rhumes toute l’année. Lors de l’étude des coronavirus du rhume, “nous avons vu des personnes atteintes de multiples infections en l’espace d’un an”, a déclaré Jeffrey Shaman, épidémiologiste à l’Université Columbia de New York.

Si la réinfection s’avère être la norme, le coronavirus “ne sera pas simplement ce truc d’hiver une fois par an”, a-t-il dit, “et ce ne sera pas une légère nuisance en termes de morbidité et de mortalité. cela implique.”

Des réinfections avec des variantes antérieures, y compris Delta, se sont produites mais étaient relativement peu fréquentes. Mais en septembre, le rythme des réinfections en Afrique du Sud a semblé s’accélérer et était nettement élevé en novembre, lorsque la variante Omicron a été identifiée, a déclaré le Dr Pulliam.

Les réinfections en Afrique du Sud, comme aux États-Unis, peuvent sembler encore plus visibles car tant de personnes ont déjà été vaccinées ou infectées au moins une fois.

“La perception amplifie ce qui se passe réellement biologiquement”, a déclaré le Dr Pulliam. “C’est juste qu’il y a plus de personnes éligibles à la réinfection.”

La variante Omicron était suffisamment différente de Delta, et Delta des versions antérieures du virus, pour que certaines réinfections soient à prévoir. Mais maintenant, Omicron semble développer de nouvelles formes qui pénètrent les défenses immunitaires avec relativement peu de modifications de son code génétique.

“C’est en fait pour moi un peu une surprise”, a déclaré Alex Sigal, virologue à l’Africa Health Research Institute. « Je pensais que nous aurions besoin d’une sorte de toute nouvelle variante pour échapper à celle-ci. Mais en fait, il semble que non.

Une infection par Omicron produit une réponse immunitaire plus faible, qui semble s’estomper rapidement, par rapport aux infections par des variantes précédentes. Bien que les nouvelles versions de la variante soient étroitement liées, elles varient suffisamment d’un point de vue immunitaire pour que l’infection par l’une ne laisse pas beaucoup de protection contre les autres – et certainement pas après trois ou quatre mois.

Néanmoins, la bonne nouvelle est que la plupart des personnes réinfectées par les nouvelles versions d’Omicron ne tomberont pas gravement malades. Au moins pour le moment, le virus n’a pas trouvé de moyen de contourner complètement le système immunitaire.

“C’est probablement aussi bon que possible pour l’instant”, a déclaré le Dr Sigal. “Le grand danger pourrait survenir lorsque la variante sera complètement différente.”

Chaque infection peut apporter avec elle la possibilité d’un long Covid, la constellation de symptômes qui peuvent persister pendant des mois ou des années. Il est trop tôt pour savoir à quelle fréquence une infection à Omicron entraîne un long Covid, en particulier chez les personnes vaccinées.

Pour suivre l’évolution du virus, ont déclaré d’autres experts, les vaccins Covid devraient être mis à jour plus rapidement, encore plus rapidement que les vaccins contre la grippe ne le sont chaque année. Même une correspondance imparfaite avec une nouvelle forme de coronavirus élargira encore l’immunité et offrira une certaine protection, ont-ils déclaré.

“Chaque fois que nous pensons que nous avons traversé cela, chaque fois que nous pensons que nous avons le dessus, le virus nous joue un tour”, a déclaré le Dr Andersen. “La façon de le maîtriser n’est pas: ‘Soyons tous infectés quelques fois par an et espérons ensuite le meilleur.'”