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WASHINGTON – Le coronavirus se propageait dans le monde entier et les responsables de l’Agence des États-Unis pour le développement international étaient impatients de transporter l’aide humanitaire aux pays dans le besoin. Mais d’abord, ils ont dû régler un débat sur l’image de marque américaine et sur la question de savoir si elle devait être affichée sur l’assistance dirigée vers les zones de conflit.

Les responsables politiques de la Maison Blanche et du Département d’État voulaient que le logo de l’agence humanitaire soit apposé sur tous les programmes d’aide pour montrer au monde combien les États-Unis envoyaient à l’étranger, alors même qu’ils étaient aux prises avec leur propre épidémie.

Les employés de carrière de l’USAID ont fait valoir que le logo et d’autres symboles américains pourraient mettre en danger les personnes qui ont livré ou reçu l’aide dans des pays hostiles aux États-Unis et où des exceptions de marque sont généralement accordées.

À la fin du débat de ce printemps, les travailleurs humanitaires ont été autorisés à distribuer de l’aide sans la marque dans une poignée de pays du Moyen-Orient et d’Afrique du Nord. Mais la discussion, telle que décrite par une demi-douzaine de fonctionnaires actuels et anciens de l’agence humanitaire et des travailleurs humanitaires qui en ont été informés, a retardé de plusieurs semaines l’aide à certaines des communautés les plus vulnérables du monde alors que la pandémie commençait à culminer.

C’était un exemple de mise en garde de l’intervention politique qui a ébranlé une agence qui se targue de diriger la réponse humanitaire aux catastrophes, conflits et autres situations d’urgence dans le monde.

«Depuis que je travaille sur ces programmes, l’USAID a vraiment été un leader extraordinaire et respecté dans le domaine de la santé mondiale et des réponses humanitaires», a déclaré la représentante Nita M. Lowey, démocrate de New York et présidente de la commission des crédits de la Chambre. «Déformer cette mission est une insulte, et c’est vraiment scandaleux pour moi.»

Dans une interview, Mme Lowey a déclaré qu’elle n’avait jamais vu l’agence humanitaire aussi vulnérable à la politique partisane qu’elle ne l’était sous l’administration Trump. Elle a cité l’accusation de l’agence en mai que les Nations Unies promouvaient l’avortement dans son fonds de réponse aux coronavirus comme «un exemple de l’administration Trump politisant une pandémie mondiale pour faire appel aux électeurs anti-choix ici aux États-Unis».

L’administrateur par intérim de l’agence humanitaire, John Barsa, était sélectionné pour le poste le 17 mars, quelques heures avant la confirmation du coronavirus dans les 50 États et dans le district de Columbia. M. Barsa, qui a refusé d’être interviewé pour cet article, a pris des précautions supplémentaires pour se préparer à la saison des ouragans et a été rapide pour aider les victimes des explosions meurtrières à Beyrouth, au Liban, le mois dernier, qui ont laissé au moins 300 000 personnes sans abri.

Mais alors que le président Trump fait campagne pour sa réélection et que le coronavirus a fait plus de 193000 morts dans tout le pays, l’agence humanitaire a été microgérée par la Maison Blanche et le département d’État. Cela a incité les critiques à dire que l’intervention a ralenti les efforts de secours en cas de pandémie dans certains endroits, a armé l’aide dans d’autres domaines pour châtier les adversaires de l’administration Trump et a désengagé les États-Unis de la réponse de l’Organisation mondiale de la santé aux coronavirus.

Pooja Jhunjhunwala, la porte-parole par intérim de l’agence humanitaire, a déclaré que M. Barsa était «particulièrement qualifié pour diriger l’USAID pendant cette période», compte tenu de son travail passé au Département de la sécurité intérieure et à la NASA, datant de l’administration George W. Bush.

Dernières mises à jour: l’épidémie de coronavirus

Actualisé

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  • De l’Asie à l’Afrique, la Chine fait la promotion de ses vaccins candidats pour se faire des amis.
  • L’autre façon dont le virus tuera: la faim.

«Sa force et son expérience sont de savoir comment le gouvernement américain fonctionne, comment les différentes parties de l’exécutif interagissent les unes avec les autres et comment le leadership peut faire une différence», a écrit Mme Jhunjhunwala en réponse aux questions. «Il a renforcé la coopération et la coordination de l’USAID avec d’autres entités gouvernementales américaines et rationalisé les processus de prise de décision en interne pour améliorer notre réponse à la pandémie.

Thomas H.Staal, qui a travaillé au sein de l’agence humanitaire pendant 31 ans avant de prendre sa retraite en 2019, a déclaré que ses relations avec les personnes politiques nommées au département d’État et à la Maison-Blanche avaient historiquement «augmenté et diminué» en fonction de l’ampleur de la crise et de ses effets. aux États-Unis.

En Irak, en 2003, par exemple, le Département d’État et la Maison Blanche «ont été très fortement impliqués dans tout ce que nous avons fait» au cours des premières années de l’invasion et de l’occupation américaines, a-t-il déclaré.

Mais M. Staal, dont le dernier emploi à l’agence humanitaire était conseiller principal du prédécesseur de M. Barsa, s’est dit «très préoccupé» par les réductions budgétaires proposées et les nominations litigieuses du personnel à l’USAID sous l’administration Trump. Il a également noté que l’agence n’avait pas de représentant au sein du groupe de travail sur les coronavirus mis en place par la Maison Blanche.

«Normalement, l’USAID serait un acteur majeur dans ce domaine, comme nous l’avons été dans toutes les autres urgences sanitaires majeures dans le monde», a déclaré M. Staal. «Cela, pour moi, démontre le manque de soutien et le manque de compréhension de la valeur de l’USAID»

Le mois dernier, l’agence humanitaire a distribué une note de trois pages aux organisations d’aide humanitaire décrivant l’oppression du gouvernement chinois contre les musulmans ouïghours et d’autres minorités ethniques dans la région du Xinjiang. La «circulaire d’information», publiée sur papier à en-tête de l’agence, visait à sensibiliser aux défis de la démocratie, des droits de l’homme et d’autres libertés, selon une copie obtenue par le New York Times.

Il a été envoyé alors que les tensions diplomatiques entre l’administration Trump et le Parti communiste chinois continuaient de s’intensifier; Le secrétaire d’État Mike Pompeo est un critique fréquent et acéré de Pékin.

Un avis de 19 pages, daté du 1er juillet, des départements d’État, du Trésor, du Commerce et de la Sécurité intérieure, était joint à la note de service, avertissant que les entreprises, les établissements universitaires, les investisseurs et autres entités qui traitaient de produits liés au Xinjiang «devraient être informés risques de réputation, économiques et, dans certains cas, juridiques ».

Cela concernait les travailleurs humanitaires qui craignaient d’être coupés du financement de l’USAID ou d’être ciblés d’une autre manière parce qu’ils dépendaient de produits dont ils n’avaient aucun moyen de savoir qu’ils étaient liés au Xinjiang.

Les organisations de secours étaient «confuses et inquiètes», a déclaré Jenny Marron, directrice des politiques publiques et des affaires gouvernementales d’InterAction, une alliance basée à Washington d’organisations mondiales d’aide et de défense des droits. Elle a noté que la note avait été distribuée par les équipes de subventions pour l’agence humanitaire. Lorsqu’elle a été confrontée à des travailleurs humanitaires, l’agence a déclaré plus tard qu’elle entendait simplement fournir des informations et non établir de nouvelles conditions de financement.

«Les circulaires étaient factuellement exactes», a déclaré Mme Marron. «Mais la vraie question et préoccupation était de savoir si une nouvelle exigence était posée aux partenaires?»

Certains employés d’agences ont sonné l’alarme sur d’autres politiques qui semblent s’écarter de la norme.