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À Los Angeles, un arbre avec des histoires à raconter

En fait, c’est après que M. Johnson a remporté le saut en hauteur qu’Hitler a quitté le stade de Berlin, avant que M. Johnson ne reçoive sa médaille, même si plus tôt dans la journée, il avait salué les vainqueurs allemands et finlandais. Les historiens ont débattu des motivations d’Hitler à quitter le stade plus tôt – à l’époque, certains proches de lui disaient qu’il avait un rendez-vous préalable – des responsables du Comité international olympique ont dit à Hitler qu’il devait soit saluer tous les gagnants, soit aucun. Pour le reste des jeux, il n’en choisit aucun.

Chez nous, les athlètes noirs ont également été boudés, lorsque le président Franklin Roosevelt n’a accueilli que les athlètes blancs à la Maison Blanche. Après les Jeux, M. Johnson a travaillé comme facteur puis comme marin marchand. Il est mort, à 32 ans en 1946, après être tombé malade à bord d’un navire.

Mais son arbre a survécu, pris en charge par ses proches et, plus tard, par une famille mexicaine qui a acheté la maison dans les années 1990. C’est l’un des rares «chênes olympiques» restants, comme on les appelle désormais. À Berlin, 129 jeunes arbres de chêne ont été distribués – un pour chaque médaille d’or – et aujourd’hui il en reste environ deux douzaines, selon les recherches de M. Mayer et Mme Anderson, aux États-Unis, en Allemagne, en Argentine, en Finlande, en Grande-Bretagne, en Nouvelle-Zélande Zélande et Suisse. Certains ont été détruits après le début de la Seconde Guerre mondiale et les horreurs du nazisme sont devenues claires, certains ont été jetés à la mer lorsque les athlètes sont rentrés chez eux, et d’autres ont été plantés et sont morts plus tard.

Pour M. Mayer, l’arbre de M. Johnson a fourni une inspiration artistique.

Il y a plusieurs années, il est venu à Los Angeles pour une résidence au MAK Center, l’avant-poste californien d’un musée de Vienne, avec l’idée de créer de l’art à partir de l’arbre. Le résultat a été une installation multimédia qui a été exposée à Vienne, Berlin et Poznan, en Pologne. Il incorporait des semis clonés à partir de glands récoltés sur l’arbre et la narration d’histoires liées à l’histoire de l’arbre, y compris des entretiens avec la famille mexicaine.