À la convention de la NRA, le blâme est sur le « mal », pas sur les armes à feu

HOUSTON – Un par un, les militants des droits des armes à feu et les politiciens qui se sont présentés vendredi à la convention de la National Rifle Association ont déclaré qu’ils étaient consternés, horrifiés et secoués par le massacre de 19 enfants et de deux adultes quelques jours plus tôt à Uvalde, au Texas.

Un par un, ils ont ensuite rejeté toute suggestion selon laquelle des mesures de contrôle des armes à feu étaient nécessaires pour arrêter les fusillades de masse. Ils ont imputé les atrocités à des facteurs qui n’avaient rien à voir avec les armes à feu – l’éclatement de la famille américaine, la maladie mentale non traitée, l’intimidation sur les réseaux sociaux, les jeux vidéo violents et l’existence inexplicable du « mal ».

Surtout, ils ont cherché à détourner la pression pour soutenir des révisions populaires telles que des vérifications d’antécédents étendues en s’emparant de la question de la sécurité de l’école, au milieu de rapports selon lesquels le tireur d’Uvalde a obtenu un accès facile à l’école élémentaire Robb par une porte non gardée.

L’ancien président Donald J. Trump, s’exprimant lors de la session liminaire de l’événement vendredi soir, a appelé à “une sécurité impénétrable dans toutes les écoles de notre pays”, ajoutant que “les écoles devraient être la cible la plus difficile”.

Il a commencé ses remarques en récitant sombrement les noms des personnes tuées à Uvalde, au son des cloches des églises enregistrées. Mais il a rapidement sauté sur l’attaque, accusant le président Biden, qui a dépensé des milliards en aide à l’éducation, d’augmenter les dépenses militaires au lieu de payer pour une plus grande sécurité scolaire.

En 2018, après la fusillade à Parkland, en Floride, qui a tué 17 élèves, l’administration Trump a convoqué une commission de sécurité scolaire. Sa mesure la plus concrète a été d’abroger les politiques scolaires visant à garantir que les enfants des minorités ne soient pas injustement disciplinés, ce qui, selon les critiques, ne s’attaque pas directement au problème de la violence armée.

M. Trump a été accueilli par un tonnerre d’applaudissements de la part de ses partisans, certains d’entre eux portant des lettres de créance surdimensionnées de la convention NRA par-dessus leurs t-shirts Trump-Pence décolorés.

Pourtant, derrière la bravade, il y avait une modulation maladroite entre désespoir et défi. Une convention qui promettait d’être un test majeur pour une NRA affaiblie par des scandales et des conflits internes, avant même Uvalde, a mis en lumière la lutte du Parti républicain pour concilier une opposition quasi totale au contrôle des armes à feu avec une indignation croissante après une série de massacres facilités par accès facile aux armes semi-automatiques.

“Ils font ça depuis des années”, a déclaré Kellye Burke, 54 ans, une militante du contrôle des armes à feu de Houston qui a participé à une manifestation contre la NRA dans le parc en face du centre des congrès. “Ils parlent de la tragédie, puis la blâment sur autre chose que des armes à feu.”

Ovidia Molina, présidente de la Texas State Teachers Association, est devenue émotive en parlant des enfants qui portent le fardeau de la violence répétée. “Chaque fois que j’entends parler d’une autre fusillade dans une école – chaque fois que j’entends parler d’une autre fusillade dans une école – cela me brise le cœur”, a-t-elle déclaré, apparaissant aux côtés de survivants de la fusillade dans une école et de militants du contrôle des armes à feu lors d’un événement organisé par les syndicats d’enseignants à Houston pour contrer le Convention NRA. “Ce ne devrait pas être leur fardeau à porter, de faire en sorte que les adultes agissent pour sauver la vie de nos enfants.”

La convention a été bien suivie mais pas entièrement emballée; le forum qui a accueilli M. Trump s’est tenu dans un auditorium qui semblait être occupé aux trois quarts environ.

La convention a eu son lot de non-présentations. Le gouverneur Greg Abbott du Texas et le sénateur principal de l’État, John Cornyn, se sont tous deux retirés, invoquant d’autres engagements. Plusieurs artistes musicaux de renom, dont Lee Greenwood, Don McLean et Larry Gatlin, se sont retirés, invoquant leur respect pour les victimes et leurs familles.

Steve Reed, vice-président du marketing chez Daniel Defense, le fabricant d’armes à feu qui a fabriqué l’arme utilisée lors de l’attaque, s’est également retiré. “Nous pensons que cette semaine n’est pas le moment approprié pour promouvoir nos produits au Texas lors de la réunion de la NRA”, a-t-il écrit dans un communiqué.

Le massacre a dominé la conversation à l’intérieur du centre des congrès. Les participants qui vérifiaient leurs armes au bureau de « contrôle des couteaux » discutaient des temps de réponse de la police locale – et certains membres du personnel et bénévoles de la NRA ont jeté un coup d’œil dans la salle de presse où les télévisions diffusaient la couverture de l’histoire sur Fox News.

Malgré ces inquiétudes, de nombreux participants ont exprimé leur colère face à la couverture médiatique négative dont a bénéficié la NRA, et certains ont appelé au défi face aux appels croissants au contrôle des armes à feu.

Le sénateur Ted Cruz, qui a précédé M. Trump sur le podium, a commencé son discours par un hommage aux morts à Uvalde. Il a ensuite offert une défense sans vergogne des droits des armes à feu, avertissant les membres de la NRA que les «élites» libérales essaieraient de capitaliser sur la tragédie pour détruire le deuxième amendement.

“Ce n’est pas le moment de céder à la panique”, a déclaré M. Cruz.

Wayne LaPierre, le chef assiégé de la NRA, a ouvert la convention en appelant « le mal » de l’attaque à Uvalde. Puis il a rapidement pivoté pour dire que le gouvernement fédéral ne pouvait pas «légiférer contre le mal» et a déclaré que les propositions de M. Biden en matière de contrôle des armes à feu restreindraient «le droit humain fondamental des Américains respectueux des lois à se défendre».

Des membres de base de la NRA, ainsi que des journalistes, ont commencé à se rendre au George R. Brown Convention Center tard jeudi pour une convention de trois jours prévue du vendredi au dimanche.

La convention de la NRA était prévue il y a des mois, avant les tueries d’Uvalde et une attaque raciste contre un supermarché à Buffalo au début du mois qui a fait 10 morts. Les deux hommes armés ont utilisé des semi-automatiques de type AR-15 qui sont légaux depuis l’expiration de l’interdiction des armes d’assaut en 2004, une grande victoire pour la NRA

“Nos plus sincères condoléances vont aux familles et aux victimes impliquées dans ce crime horrible et diabolique”, a déclaré la NRA. dit sur Twitter mercredi.

L’apparition de M. Trump a été le point culminant de la convention pour de nombreux participants. Mais ce qu’il a dit – il a dévié du scénario dans sa litanie habituelle de plaintes et de digressions après avoir discuté de la sécurité de l’école – était sans doute moins important pour la NRA que simplement sa décision d’honorer son engagement à venir.

“Contrairement à certains, je ne vous ai pas déçu en ne me présentant pas”, a-t-il déclaré sous des applaudissements rauques.

À la suite des meurtres précédents, M. Trump a été plus disposé que de nombreux militants des droits des armes à feu qui le soutiennent à adopter des réformes sur les armes à feu – bien qu’elles aient été plus modestes, telles que des vérifications élargies des antécédents.

Mais c’est le soutien bruyant, viscéral et, surtout, constant de M. Trump à leur cause qui comptait le plus pour les centaines de participants, pour la plupart blancs et d’âge moyen, qui faisaient la queue pour l’entendre parler.

“Il est toujours avec nous, nous soutient toujours, quand beaucoup de gens courent dans l’autre sens”, a déclaré Bob Legge, 52 ans, directeur de la construction à Houston. “Je pense qu’il vient ici, en ce moment, c’est énorme.”

Ellen Pentland, membre de la NRA de Houston, a déclaré qu’elle était “extrêmement triste” pour les familles des victimes et a appelé à des programmes pour améliorer la sécurité à l’école, modérer le contenu extrême des médias sociaux et résoudre “les terribles problèmes de santé mentale qui existent”.

Le tireur d’Uvalde n’avait aucun dossier de problèmes de santé mentale, selon les responsables.

De nombreux admirateurs de M. Trump au sein de la NRA ont déclaré avant son discours de vendredi qu’ils s’attendaient à ce qu’il exprime sa sympathie pour les victimes du dernier massacre, puis réitère son soutien au mouvement pour les droits des armes à feu.

“Il sait que ce n’est pas la faute de la NRA”, a déclaré Nyla Cheely, 64 ans, qui a voyagé de Palm Springs, en Californie, et a passé les derniers jours à s’inquiéter que M. Trump ne se présente pas.

“Mais il n’a pas annulé”, a-t-elle ajouté. « Il est là pour nous soutenir. Je suis vraiment content.”

Sarah Mervoch a contribué aux reportages de New York, et Luc Vander Ploeg de Houston.