L’été a toujours été ma saison préférée. Certains de mes meilleurs souvenirs impliquent un temps chaud, de longues nuits et des moments spéciaux avec des amis.

Mais quand j’étais à l’université au début de la vingtaine, c’est aussi la saison qui m’a fait prendre conscience à quel point j’étais différent de mes amis. Nous allions en voiture de notre campus du Connecticut à la belle maison de notre petite amie à quelques heures de route pour nous adonner à sa piscine. Je me souviens d’avoir vu les autres sauter dans l’eau sans crainte, s’imprégner du soleil et être insouciants. Je serais assis sur le côté, donnant nerveusement des coups de pied dans l’eau, les regardant de loin.

Je n’étais pas la seule personne de couleur dans le groupe, mais j’étais la seule femme noire à la peau foncée avec des cheveux étroitement enroulés dans une mer de personnes aux traits racialement ambigus et passant au blanc, le type de société considéré comme parfait. Leurs rires étaient parsemés de remarques sur le fait que je ne pouvais jamais entrer dans la piscine comme ils le pouvaient, qu’il y avait toujours un problème avec mes cheveux mouillés et pourquoi les filles noires n’aimaient pas nager. L’eau était le reflet de nos différences.

Pour moi en tant que femme noire, la natation était plus qu’une technique ou apprendre à se sentir à l’aise dans l’eau. C’était une activité enveloppée de tension raciale systémique et imprégnée de classisme. Avoir accès à une piscine a longtemps été considéré comme un privilège pour la classe moyenne et supérieure.

Après la Seconde Guerre mondiale, les piscines publiques sont devenues plus populaires aux États-Unis. Cependant, ils étaient également séparés sur le plan racial, et même après l’intégration, cela a eu des effets durables sur les Afro-Américains. Selon une étude de la USA Swimming Foundation, 64 % des enfants afro-américains ont peu ou pas de capacité à nager, mais 65 % aimeraient nager plus qu’eux. J’étais l’un de ces enfants.

Des années 90 au début des années 2000, j’ai grandi dans un quartier de Harlem où l’accès aux piscines était limité. Même si j’avais la chance de nager, je devais alors lutter avec un autre problème. Je suis devenue trop sensible à la façon dont les gens me voyaient en tant que femme noire chaque fois que j’étais près de l’eau, obsédée par mes cheveux ou à quel point mes capacités de nage étaient faibles. Je me souviens d’avoir essayé pendant des années, et c’est ce doute qui m’a amené à abandonner chaque fois que j’ai essayé de prendre une leçon, toujours hypercritique de chaque erreur que j’ai commise. Je me sentais vaincu.

Ce n’est qu’en 2017 que j’ai repris des cours de natation à l’âge adulte, mais cette fois c’était avec de nouveaux objectifs : m’aider à faire face intérieurement. J’étais au milieu d’une dépression invalidante et j’avais souvent des crises d’angoisse à cause du stress. J’ai pris des cours gratuits au New York City Recreation Center près de chez moi. En dehors des séances de thérapie, je pensais que si je pouvais investir mon temps dans une activité physique, cela me renforcerait mentalement. J’en avais marre d’être toujours la fille assise dans un coin, souhaitant pouvoir être libre dans l’eau. J’ai appris à gérer mes boucles naturelles et à les empêcher de s’abîmer dans l’eau après avoir abandonné les permanentes et les produits lissants que j’avais utilisés à l’université. Je voulais ressentir la même joie que je voyais sur les visages de ceux qui jouaient dans l’eau sans peur.

Au fur et à mesure que mes leçons progressaient et que ma confiance grandissait, quelque chose changeait aussi en moi. L’anxiété qui me tourmentait a commencé à s’estomper.

Alors que je continuais à pratiquer et à perfectionner mes coups, je sentais un sentiment de calme m’envahir dans l’eau. Il y avait des jours où j’avais l’impression que ma dépression s’était dissipée en une fine fumée chaque fois que je pratiquais la natation. Cela m’aidait à reconstruire ma confiance dans et hors de l’eau.

Alors que je commence une nouvelle saison estivale, l’eau qui m’imposait tant de peur et de doute est devenue un moyen de me libérer du stress. Je ne suis plus la fille effrayée au coin de la piscine. Je fais partie des nombreux visages souriants qui peuvent s’adonner à l’activité avec mes amis. Je ne voyais plus mes différences mais ma valeur et mon bonheur. Je ne suis toujours pas le plus excellent nageur, mais à chaque fois que je pratique, je sens mon anxiété tomber de côté et je me sens libéré du stress qui engloutit mon corps dans mon état dépressif.

Apprendre à nager m’a ouvert de nouveaux mondes ces dernières années. Pendant les vacances sur une île, je peux maintenant être dans l’océan et découvrir les merveilles de la vie marine, nager avec un groupe de dauphins et un éventail coloré de poissons. Nager tandis que Noir, ancré par l’histoire de la ségrégation, a ses défis. Mais nager avec anxiété m’a aidé à trouver du réconfort lors de certains de mes jours les plus sombres.

Dana Givens est rédactrice numérique associée chez Black Enterprise, journaliste indépendante et animatrice du podcast «Amour et passeports.

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