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En août 1968, Lynn Conway, ingénieure informatique prometteuse chez IBM à Sunnyvale, en Californie, a été appelée dans le bureau de Gene Myron Amdahl, alors directeur des systèmes informatiques avancés.

M. Amdahl lui a apporté son soutien lorsqu’il a appris qu’elle «entreprenait une transition entre les sexes», Mme Conway écrit dans un compte, mais le directeur général de la société, Thomas J. Watson Jr., était moins tolérant.

Ce jour d’été, M. Amdahl avait de sombres nouvelles.

«J’ai été congédiée», a écrit Mme Conway.

Cinquante-deux ans plus tard, Mme Conway a été rappelée pour parler aux superviseurs d’IBM. Cette fois, le décor était une réunion virtuelle à laquelle assistaient d’autres employés de l’entreprise.

Ils ont regardé le mois dernier comme Diane Gherson, Vice-président senior des ressources humaines d’IBM, a déclaré à Mme Conway que si l’entreprise offrait désormais aide et soutien aux «employés en transition», aucun progrès ne pouvait compenser le traitement qu’elle avait reçu il y a des décennies.

Mme Conway, 82 ans, a ensuite reçu un prix d’excellence pour son «travail de pionnier» dans le domaine des ordinateurs, a déclaré une porte-parole de l’entreprise.

«C’était tellement inattendu», a déclaré Mme Conway dans une interview, ajoutant qu’elle se rappelait avoir refoulé ses larmes. «C’était magnifique.»

Pour les scientifiques gays et transgenres et les amis de Mme Conway, les excuses, bien que tardives, constituaient une validation du travail qu’elle et d’autres membres de la communauté avaient contribué aux domaines de la science et de la technologie. Les excuses, qui a été rapporté par Forbes, a été prononcée quatre mois après que la Cour suprême a statué qu’une personne ne pouvait pas être licenciée pour homosexualité ou transgenre.

Diamant de la Rochelle, un scientifique au California Institute of Technology qui est amie avec Mme Conway, a déclaré avoir appris les excuses vendredi, la Journée annuelle du souvenir des transgenres, qui honore la mémoire de Rita Hester, une femme transgenre qui a été poignardée à mort en 1998.

«C’est important pour nous», a déclaré Mme Diamond, qui est également la présidente à la retraite de l’Organisation nationale des scientifiques et des professionnels techniques gays et lesbiennes. «C’est une autre raison pour laquelle nous devons nous souvenir et nous souvenir de toutes les personnes qui sont décédées parce qu’elles étaient trans et encourager les personnes trans à être elles-mêmes.

Christine Burns, qui est amie avec Mme Conway, a déclaré qu’elle n’avait jamais montré d’amertume à propos de la façon dont elle avait été renvoyée, mais que les excuses devaient avoir ressenti la guérison.

«Rien ne vaut des excuses sans équivoque pour la justification et la fermeture», a déclaré Mme Burns, une spécialiste britannique à la retraite qui a rédigé «Trans Britain: Our Journey from the Shadows.»

Mme Conway a été embauchée chez IBM en 1964, juste après avoir obtenu son diplôme de la School of Engineering and Applied Science de l’Université Columbia.

«C’était un âge d’or dans la recherche informatique, une époque où des percées fondamentales étaient réalisées sur un large front», écrit-elle.

Mme Conway était au bord d’une telle percée – travaillant dans l’équipe d’architecture d’un projet centré sur la création d’un ordinateur qui fonctionnerait à toute vitesse – lorsqu’elle a commencé à suivre des traitements médicaux. Au début de 1968, elle a dit à un superviseur qu’elle «entreprenait une transition entre les sexes pour résoudre une terrible situation existentielle» à laquelle elle était confrontée depuis l’enfance, écrit-elle.

Ses supérieurs directs voulaient qu’elle reste dans l’entreprise et ont élaboré un plan: elle prendrait un congé d’IBM, terminerait sa transition et reviendrait en tant que nouvel employé avec une nouvelle identité, a déclaré Mme Conway.

Mais les dirigeants de l’entreprise étaient alarmés, a-t-elle déclaré. Mme Conway a déclaré avoir appris plus tard que les dirigeants d’IBM craignaient une «publicité scandaleuse» si son histoire sortait.

Le directeur médical de l’entreprise a déclaré que les employés qui avaient appris qu’elle était transgenre «pourraient souffrir de problèmes émotionnels majeurs», a écrit Mme Conway.

Après avoir été licenciée, Mme Conway a subi une chirurgie de confirmation du sexe et a commencé à reconstruire sa carrière.

Elle a travaillé chez Memorex en 1971 et en 1973, elle a été recrutée par le Centre de recherche Xerox Palo Alto, où elle a développé des méthodes de conception de puces informatiques qui seraient éventuellement utilisées par des entreprises technologiques du monde entier.

En 1985, elle est devenue professeur de génie électrique et d’informatique à l’Université du Michigan. Elle a rejoint un groupe de canoë hebdomadaire où elle a rencontré son futur mari, Charlie, un ingénieur.

Mme Conway n’a révélé publiquement qu’elle était transgenre qu’en 1999, lorsqu’elle a déclaré qu’elle avait appris que des informaticiens faisaient des recherches sur le projet auquel elle avait participé chez IBM.

Ce n’était qu’une question de temps, conclut-elle, que quelqu’un découvre ce qui s’était passé.

En 2000, elle créé un site Web. Son objectif, écrit-elle sur le site, était «d’éclairer et de normaliser les questions d’identité de genre et les processus de transition de genre».