100 matchs mais ont-ils franchi un cap ?

Revenons au 28 août, lorsque Manchester City a infligé une humiliante défaite 5-0 à Arsenal, leur troisième défaite consécutive en Premier League après des sorties misérables contre Brentford et Chelsea. C’était la première fois en 67 ans que les Gunners perdaient leurs trois premiers matchs dans une campagne et la présence continue du manager Mikel Arteta sur la touche divisait la base de fans.

Les Gunners étaient en bas du tableau après un début peu propice – entravé également par la pandémie de COVID-19, qui a entraîné l’annulation de leur tournée de pré-saison ainsi que l’absence d’un certain nombre de joueurs vedettes en raison de tests positifs – dans lesquels ils ont concédé neuf buts et n’en ont marqué aucun.

Pourtant, Arteta était soutenu par ses patrons et a exhorté les fans, avec une phrase empruntée à l’équipe NBA Philadelphia 76ers, à « faire confiance au processus ». C’était un cri de ralliement leur demandant de croire au travail qu’il fait aux côtés de la hiérarchie des Gunners. Après avoir dépensé environ 150 millions de livres sterling cet été en renforts – plus que toute autre équipe de Premier League, avec les défenseurs Ben White (50 millions de livres sterling), Takehiro Tomiyasu (16 millions de livres sterling) et Nuno Tavares (8 millions de livres sterling), le gardien Aaron Ramsdale (25 millions de livres sterling) , les milieux de terrain Martin Odegaard (35 millions de livres sterling) et Albert Sambi Lokonga (15 millions de livres sterling) arrivant aux Emirats – le club du nord de Londres n’était toujours pas exactement là où il voulait être, mais l’ancien capitaine du club savait que de meilleures choses allaient arriver.

Avance rapide de trois mois et Arsenal occupe la cinquième place du classement, profitant de la plus longue séquence sans défaite de la ligue – huit matchs, dont six victoires – avec un sens clair de l’orientation. Les fans sont de retour à bord et Arteta est heureux.

Lors de leur dernière sortie en Premier League contre Watford le 7 novembre, Arteta a célébré son 100e match en tant que manager d’Arsenal et ses chiffres sont étonnamment impressionnants : 54 victoires, 20 nuls, 26 défaites. Si vous considérez les matchs gagnés après une séance de tirs au but (qui est officiellement un tirage au sort pour les statistiques), Arteta est en fait sur 56 victoires.

C’est seulement deux de moins que George Graham (1986-1995), mais trois de plus que le légendaire Arsène Wenger au même stade de leur carrière d’entraîneur à Arsenal. Le taux de victoire d’Arteta est de 54 %, contre 51 % pour Wenger, alors qu’il détient également un taux de pertes inférieur (18 % contre 26 %) après un siècle d’apparitions dans l’abri des Gunners.

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Les autres domaines clés de comparaison avec les débuts de Wenger semblent également très similaires. Arteta a 163 buts pour, 97 contre et 38 cleansheets dans une Premier League sans doute plus compétitive pour ses 100 premiers matchs. Lorsque Wenger est arrivé en 1996, son équipe comptait 157 buts pour, 84 contre et 42 clean-sheet sur la même période.

À l’opposé, cependant, les 100 premiers matchs d’Arteta ont été des montagnes russes, avec des hauts et des bas presque chaque semaine. Gagner une FA Cup et un Community Shield au cours de ses six premiers mois en tant que manager était formidable, mais cela a peut-être suscité des attentes de succès à court terme alors qu’il apprenait encore. Il apprend toujours, bien sûr, et est toujours aux prises avec une équipe d’Arsenal déséquilibrée et vieillissante, manquant de certaines positions et incapable de trouver de la cohérence. Mais maintenant, il y a plus d’espoir pour l’avenir.

Ce qu’Arteta a essayé de faire

Au début de son mandat, il semblait logique qu’Arteta veuille imiter le manager de Manchester City Pep Guardiola, ayant rejoint son équipe d’arrière-boutique en tant qu’assistant de 2016-19. Arteta voulait que son équipe reflète City, même si les principes de jeu qu’il voulait mettre en œuvre étaient similaires, la livraison était loin de la norme de City.

Parfois, ce qu’il demandait à ses joueurs était trop complexe pour une équipe héritée qui n’était pas de sa propre initiative, il a donc travaillé sur une structure simplifiée qui convenait mieux aux joueurs à sa disposition. Après avoir essayé une variété de formations, il y avait encore des similitudes avec Guardiola, en particulier dans la façon dont il utilisait des joueurs larges « asymétriques » (joueurs droitiers à gauche et vice versa), mais cette saison a vu Arsenal développer sa propre identité.

En regardant leur victoire 3-1 contre Aston Villa le 22 octobre, Arsenal s’est installé pour la première fois en formation 4-4-2 sous Arteta, avec Alexandre Lacazette juste derrière Pierre-Emerick Aubameyang et Emile Smith Rowe et Bukayo Saka remplissant les positions larges. Le but de Lacazette était de jouer entre les lignes et de relier le jeu, mais plus important encore, on lui a demandé de bloquer le milieu de terrain de Villa, Douglas Luiz, qui était responsable du démarrage de toutes leurs attaques. Le plan a parfaitement fonctionné et les Gunners ont dominé et déjoué Villa.

Il a naturellement fallu un certain temps à Arteta pour s’installer, mais il semble que son équipe soit maintenant à l’aise en possession, efficace dans les transitions offensives rapides, puisse définir sa défense dans un bloc bas ou une presse haute, et semble plus confiante pour battre la presse adverse. Grâce au travail de l’entraîneur Nicolas Jover, ils sont également l’une des meilleures équipes de la ligue en matière de coups de pied arrêtés.

Quels joueurs ont brillé ?

Pour trouver une identité, le joueur de 39 ans a dû reconstituer l’effectif. Sur les 40 joueurs qui ont joué sous lui en Premier League jusqu’à présent à Arsenal, 14 sont partis. L’été dernier, les six recrues estivales étaient âgées de 23 ans ou moins, ce qui a permis à Arsenal d’avoir le onze de départ le plus jeune de la ligue cette saison avec une moyenne de 24 ans et 242 jours. Ses cinq arrières (Ramsdale, Tomiyasu, White, Gabriel, Kieran Tierney) n’ont commencé à jouer ensemble que lors de la quatrième journée, qui était le début de cette superbe course.

L’impact et le leadership du gardien Ramsdale, le partenariat d’arrière central de White et Gabriel, le talent offensif de Tierney à gauche et la solidité de Tomiyasu à l’arrière droit ont rendu la défense d’Arsenal vraiment forte. Si quoi que ce soit, c’est le plus fort et le plus discipliné qu’il ait même été dans les 100 jeux d’Arteta en charge.

En plus de cela, le manager a joué un rôle clé dans l’émergence de Smith Rowe et Saka, les deux prodiges de l’Arsenal Academy à Hale End.

Saka est le meilleur joueur d’Arsenal depuis l’arrivée d’Arteta et le joueur le plus utilisé par l’Espagnol, avec 82 matchs. Alors que, étant donné que Smith Rowe a contracté un prêt de six mois à Huddersfield en janvier 2020, l’impact du joueur de 21 ans a été exceptionnel et rarement vu en Premier League à son âge. Arsenal a un pourcentage de victoires de 58% avec lui en tant que partant, contre 33% sans. Chaque fois que Smith Rowe marque – il a trouvé le chemin des filets dans 12 matchs différents depuis ses débuts en Premier League – Arsenal a gagné.

Le tournant ?

Le tournant des 100 matchs d’Arteta en charge est sans aucun doute le match contre Chelsea le 26 décembre 2020. Arsenal était alors 15e du classement et sans victoire lors de ses sept derniers matchs. Avec peu de raisons d’être prudent, Arteta a lancé Smith Rowe, Saka et Gabriel Martinelli (tous âgés de 20 ans ou moins) à l’époque, en attaque et les Gunners ont joué avec intensité, une presse haute agressive et beaucoup de mouvement.

Leur victoire 3-1 ce jour-là s’est avérée être un moment décisif. Depuis, Arsenal a gagné 67 points en Premier League. Seuls Manchester City (86) et Chelsea (68), avec le nouveau manager Thomas Tuchel pour la plupart, en ont plus sur la même période.

Il y a plus de défis à relever pour Arteta, à commencer par un voyage difficile à Liverpool samedi – ils ont joué trois fois dans la ligue sous l’Espagnol, gagnant une fois et perdant deux fois – mais l’objectif est maintenant de continuer à construire sur le dernier trois mois.

Au-delà de cela, l’objectif d’Arteta est que ses 100 prochains matchs en charge soient plus réussis que le premier.

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